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11 juillet 2017 2 11 /07 /juillet /2017 19:31

Ce n’est pas un signal d’alarme, c’est un cri de panique. Dans l’édition du 10 juillet des PNAS, les comptes rendus de l’académie des sciences des États-Unis, trois chercheurs décrivent la disparition des animaux sur terre en termes angoissants, parlant d’une « annihilation biologique », d’une « effrayante attaque contre les fondements de la civilisation humaine ». Un langage aussi cru est inhabituel dans une publication scientifique.

 

 

Dans une étude très alarmante, les scientifiques Gerardo Ceballos, Paul R. Ehrlich et Rodolfo Dirzo concluent que les espèces de vertébrés reculent de manière massive sur Terre, à la fois en nombre d’animaux et en étendue.

 

Depuis un demi-milliard d'années, les chercheurs disent qu'il y a eu cinq événements d'extinction de masse sur Terre durant lesquels une grande diversité d'espèces sur cette planète s'est soudainement éteinte. Maintenant, il existe de plus en plus de preuves qu'une sixième extinction de masse se déroule, selon des scientifiques qui suivent des espèces dans le monde entier. Dans une nouvelle étude, les scientifiques disent que l'extinction de masse actuelle est même «plus sévère que prévue» et équivaut à une «anéantissement biologique» affectant des milliers d'espèces.

 

Dans l'étude, publiée lundi dans le journal Proceedings de l'Académie nationale des sciences, des chercheurs de l'Université de Stanford et de l'Université nationale autonome du Mexique ont dévoilé un regard minutieux sur les tendances démographiques entre 27 600 espèces d'oiseaux, d'amphibiens, de mammifères et de reptiles - la moitié des vertébrés terrestres connus au monde - y compris une analyse détaillée de 177 espèces de mammifères.

 

 

Les résultats sont sombres: les chercheurs ont trouvé un «degré extrêmement élevé de décroissance de la population» parmi les vertébrés, même chez les espèces considérées à faible risque d'extinction. En général, ils ont constaté que les régions tempérées du monde perdent des espèces à des taux égaux ou même plus élevés que les tropiques. Tous les continents sont touchés.

 

"La Terre connaît un énorme épisode de déclin et d'extermination de la population" - lorsqu'une espèce cesse d'exister dans un lieu particulier - "qui aura des conséquences négatives en cascade sur le fonctionnement de l'écosystème et les services essentiels au maintien de la civilisation", ont écrit les chercheurs.

 

"Nous décrivons cela comme un « anéantissement biologique » pour mettre en évidence l'ampleur actuelle de l'événement d'extinction majeur en cours de la Terre en cours".

 

En divisant les masses terrestres du monde en une grille de 22 000 sections de 10 000 km² chacune, les chercheurs ont suivi les déclins des espèces et ont peint une image radicale des populations qui sont poussées à leurs limites.

 

Corollaire de la perte d’effectifs, la faune voit son territoire diminuer comme une peau de chagrin. Parmi les 177 espèces de mammifères scrutées plus spécifiquement par l’étude, quasiment tous ont perdu au moins 30 % de leur aire de répartition historique depuis 1900 et 40 % en ont perdu plus de 80 %. Cas emblématique, le lion a longtemps régné sur la majeure partie de l’Afrique, du sud de l’Europe et du Moyen-Orient, jusqu’au nord-ouest de l’Inde (occupant historiquement environ 2000 zones de 10 000 km² sur plusieurs continents) ; on ne compte aujourd’hui qu’une poignée de populations dispersées en Afrique subsaharienne et une population dans la forêt de Gir, en Inde (il occupe à peine plus de 600 zones).

 
 
En examinant les extinctions localisées des populations (le précurseur des extinctions irréversibles des espèces), les chercheurs concluent que «le sixième épisode d'extinction de masse de la Terre dépasse les prévisions».
 
 
Le scientifique spécialisé en conservation, Robin Naidoo, du Fonds mondial pour la nature, a déclaré que l'étude «rappelle un point essentiel souvent négligé» en se concentrant sur le long chemin complexe qui précède l'extinction des espèces, du déclin des populations à une diminution de l'espèce. Même si elle est loin d'être éteinte, une espèce en déclin peut causer des «effets en cascade sur la végétation et l'habitat» dans les réseaux écologiques qui dépendent de l'équilibre entre les animaux, les plantes et les microorganismes, a déclaré Naidoo à CBS News.
 
 

Les groupes de conservation comme l'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN) classent les espèces selon le niveau de risque d'extinction, de «moins préoccupant», à «quasi menacée», «vulnérable», «menacée», «en danger critique d'extinction», «éteinte à l'état sauvage, et enfin " éteint ".

 

En 2016, la planète ne comptait que 7 000 guépards et 35 000 lions africains (− 43 % depuis 1993). Les populations d’orangs-outans de Bornéo ont chuté de 25 % ces dix dernières années, pour atteindre 80 000 individus, tandis que celles de girafes sont passées de 115 000 spécimens en 1985 à 97 000 en 2015. Celles de pangolins ont été décimées.
 
 
30 % des espèces en déclin sont communes
 
 
 

Ce que l’on sait moins, c’est que près de 30 % de ces espèces en déclin sont considérées comme communes. Elles sont (encore) classées en tant que « faible préoccupation » et non pas « en danger » par l’UICN. En France, le chardonneret a, par exemple, enregistré une baisse de 40 % de ses effectifs depuis dix ans. « Qu’autant d’espèces communes voient leurs effectifs diminuer est un signe fort de la gravité de l’épisode d’extinction biologique actuel », prévient Gerardo Ceballos.

 

 

"Cet article affirme qu'il ne s'agirait pas seulement d'une extinction: il s'agit de déclins dans les populations. Les conséquences néfastes surviennent avant même l'extinction d'une espèce", a déclaré Naidoo.
 
 
Ces effets négatifs peuvent affecter directement les humains de plusieurs façons. Dans les communautés de pêcheurs, les poissons si rares qu'ils sont considérés comme «éteints dans le commerce» peuvent détruire les économies locales. En Afrique, le déclin des éléphants en raison du braconnage coûte aux économies locales 25 millions de dollars par année en revenus du tourisme perdu, selon une étude récente du WWF (World Wildlife Fund).
 
 
Les êtres humains sont à blâmer
 
 
Les extinctions de masse antérieures de la Terre étaient souvent associées à des événements naturels soudains et cataclysmiques: changements brusques du climat, éruptions volcaniques massives, pousses de météorites géantes (comme celui qui a effacé les dinosaures il y a environ 66 millions d'années).
 
 
L'extinction de masse actuelle se distingue parce qu'elle est en grande partie causée par les humains, disent les chercheurs. De la pollution à la déforestation, à la surpopulation, au braconnage, au réchauffement des océans et aux phénomènes météorologiques extrêmes liés au réchauffement climatique, l'activité humaine est le combustible principal derrière cette nouvelle ère de perte d'espèces irréversible.
 
 
Les humains rendent le monde "beaucoup plus pauvre", a déclaré Elizabeth Kolbert, auteur de "The Sixth Extinction" et rédactrice en chef du New Yorker, à CBS News. Dans son livre gagnant du prix Pulitzer, Kolbert soutient que l'épuisement de la biodiversité de la planète semble être l'héritage le plus durable de l'humanité.
 
 
Bien que les extinctions périodiques aient longtemps joué un rôle dans la vie sur Terre, la portée actuelle et le taux d'extinction sont tout sauf normaux. La Terre a perdu 200 espèces de vertébrés au cours des 100 dernières années seulement, d'après les observations des chercheurs. Si les tendances des deux derniers milliers d'années s'étaient maintenues, ces pertes auraient dû se dérouler progressivement sur 10 000 ans au lieu d'un seul siècle.
 
 
 
 
"Une extinction devrait être quelque chose qui reste très inhabituel", a déclaré Kolbert. "Lorsque vous pouvez identifier beaucoup d'espèces qui sont éteintes ou qui sont sur le point de s'éteindre, c'est vraiment un moment très inhabituel dans l'histoire de la Terre et très dangereux".
 
 
Cette disparition régulière d'espèces, au rythme de deux extinctions par an, ne fait guère de bruit. Dans de nombreux cas, cela s'explique par le fait que les pertes sont vagues: les extinctions récentes incluent le Piparo Catarina et le Pipistrelle Batman, pas vraiment de noms familiers.
 
 
Les histoires de ces extinctions individuelles ne parviennent souvent pas à transmettre l'ampleur et l'urgence du contexte plus large: ce n'est que pour la sixième fois dans l'histoire de la planète que la biodiversité de la Terre semble menacer de s'effondrer.
 
 
"Je pense vraiment - et cette étude le souligne - que c'est le gros problème de notre temps", a déclaré Kolbert. "Je veux dire littéralement en ce moment et pour les prochains nombreux siècles, décennies, peut-être des millénaires".
 
 
Des causes connues, des engagements à prendre
 
 
Les causes de ces reculs sont connues :
  • en premier lieu, perte et dégradation de l’habitat sous l’effet de l’agriculture, de l’exploitation forestière, de l’urbanisation ou de l’extraction minière
  • viennent ensuite la surexploitation des espèces (chasse, pêche, braconnage), la pollution, les espèces invasives, les maladies et, plus récemment, le changement climatique
  • les moteurs ultimes de la sixième extinction de masse (et les moins souvent cités selon les auteurs) : la surpopulation humaine, liée à une croissance continue de la population, et la surconsommation, en particulier par les riches.
 

 

« Nous ne disposons que d’une petite fenêtre pour agir, deux ou trois décennies au maximum », préviennent-ils. Il en va de la survie de la biodiversité mais également de l’humanité. « L’érosion des espèces entraîne de graves conséquences en cascades sur l’ensemble des écosystèmes, ainsi que des impacts économiques et sociaux pour l’humain », rappelle Gerardo Ceballos. La faune et la flore nous rendent en effet de nombreux services, qu’il s’agisse de la pollinisation, de l’amélioration de la productivité des terres, de l’assainissement de l’air et de l’eau ou du stockage du CO2.
 
 
Parmi les actions prioritaires, les scientifiques appellent à
  • réduire la croissance de la population humaine et sa consommation
  • utiliser des technologies moins destructrices pour l’environnement
  • endiguer le commerce des espèces en voie de disparition
  • aider les pays en développement à maintenir les habitats naturels et à protéger leur biodiversité.

 

Sources : 1) https://www.mediapart.fr/journal/international/110717/une-annihilation-biologique-frappe-les-animaux-de-la-terre 2) http://mobile.lemonde.fr/biodiversite/article/2017/07/10/la-sixieme-extinction-de-masse-des-animaux-s-accelere-de-maniere-dramatique_5158718_1652692.html?xtref 3) http://www.cbsnews.com/news/sixth-mass-extinction-biological-annihilation/

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