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24 décembre 2010 5 24 /12 /décembre /2010 12:07

Le saïga, seule antilope eurasiatique, occupait autrefois les mêmes régions montagneuses que les chamois.

On ne le trouve plus guère que dans les steppes sèches et les déserts semi-arides de l'Asie centrale. Cet animal est reconnaissable à son nez très arqué descendant sur la bouche et donnant l'aspect d'une trompe. Saïga est un mot russe qui veut dire « antilope ».

La longueur du corps du saïga est de 108 à 146 cm. Celle de ses cornes est d'environ 30 cm.

La hauteur au garrot peut aller jusqu'à 80 cm et le poids d'un saïga adulte est de 21 à 51 kg.

Les cornes, relativement droites en vue latérale, dessinent un léger S en vue frontale ; elles sont annelées. Seul le mâle en est pourvu. La fourrure est blond roux à miel à la belle saison, blanche en hiver.

La maturité sexuelle est atteinte à 8 mois pour les femelles et à 20 mois pour les mâles. La durée de la période d'accouplement est très courte : 2 semaines tout juste. La période de gestation dure 140 jours et le nombre de jeunes par portée est de 2 petits naissant au mois de mai environ.

La femelle peut mettre bas une fois par an.

On détermine l'âge d'un mâle à la taille de ses cornes, 7 à 10 cm à 1 an, puis la courbe commence vers 2 ans.

La vitesse de pointe est d'environ 70 km/h (record 80 km/h).

Originaire de d'Asie Centrale, le saïga est un survivant de l'ère glaciaire, pendant laquelle il a dû traverser le détroit de Béring pour se rendre en Amérique. Depuis environ 10 000 ans, il a disparu de l'Amérique et il vit dans les steppes arides d'Asie centrale (Russie, Kazakhstan, Mongolie, etc).

Il existe deux sous espèces :

La sous-espèce la plus abondante, encore qu'en très forte régression, est Saiga tatarica tatarica. Elle compte environs 50 000 individus, vivant dans 4 régions : la Kalmoukie, une république de la Fédération de Russie, ainsi que trois isolats du Kazakhstan.

La sous-espèce la plus menacée est la Saiga tatarica mongolica, dont 750 individus vivent encore dans deux petites régions de Mongolie.

Le saïga est en danger critique d'extinction. La population de saïga est en effondrement rapide du fait du braconnage et de la destruction de son habitat. Elle comptait près de 2 millions d'individus dans les années 1950, avant de se réduire aux quelque 50 000 animaux actuels.

Le saïga est un herbivore se nourrissant principalement d'herbes salifères. Il lui arrive de manger quelques espèces de graminées (ou Poacées) que l'on retrouve dans les steppes d'Asie Centrale, des euphorbes, des alyssum, des plantes de la famille de la rhubarbe, etc. Les saïgas consomment aussi des Artemisia dont la principale vertu est antiparasitaire. L'absence de cette plante dans les zoos d'Europe est néfaste aux saïgas qui ne s'y reproduisent pas ou peu et survivent difficilement.

Ses principaux prédateurs sont l'homme, qui le chasse pour les cornes des mâles aux vertus « identiques à celles de la corne de rhinocéros », ces dernières se vendant près de 100 €/kg au marché noir chinois, et plusieurs autres carnivores des steppes arides d'Asie Centrale, notamment les loups capables de tuer un saïga adulte.

Cet animal est un indicateur de climat froid et sec. Les études paléoécologiques ont montré que cet animal semblait inféodé aux paysages aux reliefs doux et peu accidentés (petites collines).

L'antilope saïga fut un gibier pour les chasseurs magdaléniens au même titre que le renne ou le bouquetin.

Certains sites préhistoriques attestent même, par la quantité de restes osseux de saïga, de pratiques de chasses orientées vers cet animal (Roc-de-Marcamps et Moulin Neuf en Gironde, la Chaire-à-Calvin en Charente).

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